QUE ES COMO JUGAR CONTRA WAYNE ROONEY

La Premier League está de vuelta con una explosión, pero pocos traslados durante el verano han dividido la opinión tanto como el regreso del hijo pródigo a Goodison Park. Algunas personas dicen que nunca regresan, pero algunas personas nunca dicen que nunca, así que es hora de ver si Wayne Rooney puede recordarnos a todos de la formidable fuerza de la naturaleza que solía ser.

¿Sobre la colina? Pasado su mejor momento? Ha vivido su vida en el candelero y ha respondido a sus críticos a lo largo de su carrera, pero tengamos en cuenta que antes de que se rompieran los récords había un muchacho de las calles de Liverpool que estaba desesperado por conquistar el mundo. Lo sé muy bien porque me encontré cara a cara con ese talento aterrador. Wayne Rooney es un jugador que no es fácil de olvidar.

Mi primer encuentro con Rooney fue cuando tenía 16 años. Estaba jugando para la academia de Crewe Alexandra en Bellefield, el antiguo campo de entrenamiento de Everton en la región de West Derby de Liverpool. Con su gran perímetro de ladrillo se le perdonaría pensar que estaba dentro de las paredes de una prisión estatal de algún tipo. Había una mentalidad de la vieja escuela acerca de un lugar que está a un millón de millas del ultra-moderno Finch Farm complejo que los jugadores utilizan hoy en día.

Yo amaba todo lo que Bellefield representaba porque desde el momento en que atravesaste las puertas, sabías muy bien que estabas en contra. Ningún juego con el Everton a nivel de colegial iba a ser fácil; era sangre y trueno desde el primer silbido hasta el final.

Había adquirido un conocimiento decente de la mayoría de los jugadores de mi grupo de edad creciendo porque había estado en el sistema de la academia desde la edad de ocho años. Un chico llamado Michael Symes era mi enemigo habitual, un delantero que se fue a forjar una carrera decente en la Liga de Fútbol y con quien me reuniría más tarde en mi carrera en Crewe. Pero ese día tuve un oponente muy diferente con el que luchar: un niño de 14 años con una camisa holgada que jugaba dos años por encima de su edad. El equipo de entrenadores de Everton claramente sentía que podía subir el paso. Se llamaba Wayne Rooney.

Mi lado Crewe triunfó por dos goles a uno, pero usted puede adivinar quién estaba en la planilla para los chicos de azul ¿no? Rooney era como un león en la sabana, y yo era su presa. Esperó a saltar y estaba listo para castigar. Un lapso de concentración fue todo lo que le llevó a demostrarme lo que se convertiría. Su meta ocurrió en un instante y él había escapado de mi alcance antes de que tuviera oportunidad de pensar en atraparlo. Como todos los grandes finalistas, tuvo el instinto asesino de ponerse en la posición de goles, pero luego la calma para ejecutarlo. No tenía sentido. ¿Qué edad tenía?

Cuando volví al vestuario después del silbato final, mi entrenador se apresuró a felicitarme por mi actuación. Esto vino como un poco de una sacudida eléctrica al sistema. Era raro recibir elogios cuando el hombre que estaba destinado a guardar silencio acababa de marcar. Con toda honestidad, esperaba lo peor porque Rooney era el jugador más joven en el campo a cierta distancia. Entonces me dijeron que este chico era un joven internacional de Inglaterra y se le aseguró que estaba a punto de explotar. Hice mi trabajo hacer una nota mental de quién me enfrentaría ese día.

Un par de años más tarde me pusieron la tarea de tratar con Rooney por segunda vez. Yo era un erudito de segundo año por entonces y encantado de haber sido seleccionado para Crewe de sub-19 fija con Everton. Nuestro equipo no fue fácil porque el año anterior fue un grupo de gran talento, 11 de los cuales ya habían firmado términos profesionales con el club. Todavía estaba luchando para ganar ese primer contrato pro elusivo. Mi sueño estaba vivo, pero no tenía ilusiones ni promesas. Todavía había mucho trabajo que hacer si me iba a demostrar que era digno de un futuro en el juego. Para Wayne Rooney, no era cuestión de si lo lograría, simplemente era cuestión de cuándo.

Rooney ahora estaba jugando tres años por encima de su propio grupo de edad y liderando la línea. Se veía y actuaba de forma diferente a la última vez que jugamos. Había crecido para empezar. Podría haber estado jugando para el lado contrario, pero quería dejarme claro a mí ya todos los demás que nuestro campo era su hogar.

Gruñendo su manera a través de la hierba, él voló en tackles como no había mañana. Estaba reservado para un desafío en mí, que era una rareza en sí mismo porque las tarjetas amarillas apenas fueron distribuidas en esos partidos de la juventud, pero era tarde y dejó al árbitro sin la opción verdadera. No había encontrado ese tipo de agresión antes.

Podía sentir su temperatura aumentando mientras ladraba órdenes a sus compañeros a pesar de que eran mucho mayores que él. No tenía ningún problema para decirles qué hacer y dónde estar, pero carecían de la consistencia de la calidad para satisfacer su nivel de demanda. Yo ciertamente no había visto eso antes.

Su frustración continuó creciendo, y con el juego todo cuadrado, se lanzó hacia mí una vez más. Sus clavos me atraparon a mitad de camino por encima de mis espinilleras. Me levanté tan rápido como pude y me sacudí; No me habían educado para aprovechar al máximo un desafío y no quería mostrar una señal de debilidad a un competidor tan feroz. Fue un tackle digno de un segundo amarillo, pero el árbitro se mostró reacio a buscar su bolsillo. No importaba. Los gritos del dugout del Everton ya habían determinado el destino de Rooney. El personal entrenador no estaban mejor satisfechos con su joven prodigio. Le habían dado mucha advertencia durante todo el juego y ahora era el momento de enseñarle una lección.

Fue sustituido inmediatamente, y antes de que tuviera la oportunidad de recolectar astillas en el banquillo, se le indicó que realizara vueltas de nuestro campo de entrenamiento. Puede que haya habido un zumbido de desaprobación, pero Rooney, el futuro del fútbol inglés, recibió el castigo que le dieron. La única cosa en la que podía pensar cuando eché un vistazo desde el campo fue lo especial que este chico realmente debe ser.

Dentro de un torbellino de 12 meses, Rooney había encendido la Copa de la Juventud y se fue a marcar el gol contra el Arsenal que le haría un nombre familiar. Seguiría siendo un estudiante de tercer año – todavía luchando por mi sueño de niñez que Rooney, con sólo 16 años, ya estaba viviendo.

Como un partidario del Manchester United, yo estaba zumbando de emoción cuando cambió el azul de Everton por el rojo profundo de mi club de la infancia. Salté de alegría en el Stretford End cuando anotó esa volea contra el Newcastle United. Todavía estaba discutiendo con el árbitro, y todavía el estupendo talentoso futbolista de la calle con el que yo había ido de puntillas con como colegial. La diferencia radicaba en que ahora se estaba pavoneando sus cosas en el escenario más grande y él, más que cualquier otro jugador, me ayudó a sentirme conectado a él de una manera que nunca había sentido antes o desde entonces.

No importaba si lo veía por United o Inglaterra, jugaba en esos primeros años de su carrera como si todavía fuera el chico de Bellefield. Impulsado por el instinto y no retenido por el miedo, siempre me tenía al borde de mi asiento. No importaba si yo era su oponente en el campo o su seguidor en el estrado, siempre sentí que era capaz de producir los momentos de magia que usted desea incluso se atrevería a probar. Sus expedientes nunca pueden ser rotos, y creo, con el tiempo, incluso su más acérrimo de los críticos reconocerá el legado que él ha creado.

El último encuentro entre Rooney y Roberts fue el más breve de todos ellos. Había progresado a través de las filas en Crewe y ahora estaba volviendo a Bellefield para jugar las reservas de Everton. Esto fue un gran problema para mí porque me estaba preparando para competir contra los jugadores adecuados de la Premier League. Cuando entré en el campo de entrenamiento, un coche me dejó entrar a través de las puertas. Era Rooney al volante. Estaba completamente en el primer pliegue del equipo para entonces entonces no estaría jugando en el juego pero intercambiamos un cabeceo mientras pasábamos uno al otro en el estacionamiento.

Me gustaría pensar que fue más que cortesía de su parte y que era porque él recordaba quién era yo y las batallas que habíamos compartido. Podría ser que me agarre un poco a las pajitas, pero nunca olvidaré a ese chico al que me enfrenté en mi adolescencia.

Tal vez volver a donde todo comenzó fue la única manera Rooney iba a ser capaz de seguir adelante con el recordatorio de su carrera. Claramente no está listo para desaparecer en las sombras. Él sigue siendo el chico de Croxteth y espero que pueda recordar, como yo, la gloria de su juventud.

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